Puerto Rican flag is draped across the upper half of a white background; there is a semi-transparent AWN logo in red and blue at the right end of the flag. Below the flag there is text in a black handwriting font: “I’m Puerto Rican and I'm autistic. That’s not something you hear everyday.” Red text reads: “¡Feliz Mes de la Herencia Latinx!” At bottom right in black text is “- Kayla Maria Rodriguez, awnnetwork.org

Latinx Heritage Month: Being Puerto Rican and Autistic

Hello, I’m Kayla Maria Rodriguez. Happy Latinx Heritage Month my fellow Latinx people! I’m Puerto Rican and I’m autistic. That’s not something you hear everyday. 

I get why you might not ever hear Puerto Rican (or Latinx) and autism in the same sentence, but I know I’m not the only Puerto Rican (or Latinx) autistic in the world. Even if it sometimes feels like it. I think many Puerto Rican (or Latinx) autistics live their lives misdiagnosed. This could be for a number of reasons. Most research and diagnoses of autism are geared toward white boys. 

So many BIPOC (Black, Indigenous and People of Color) including Puerto Ricans (or Latinx) autistics live their lives undiagnosed. This is probably due to lack of financial resources and lack of understanding of autism in other races and genders.

Puerto Rico was colonized by Spain, but became a U.S. territory in 1917. To be honest, I hate that even though Puerto Rico is part of the U.S., Puerto Ricans have been and still are treated like second class citizens. As  a U.S. terrority, people living in Puerto Rico cannot vote in the nationwide elections, which really makes no sense to me and I hate the concept of U.S. territories. This is colonialism at its finest. They want to claim us, but they don’t care what we think or feel.

Even though I am Puerto Rican, I wasn’t born there. Instead, I was born in New York and it just so happens that both of my parents were born in Puerto Rico. Even though I’ve only been to Puerto Rico a handful of times in my entire life thus far, I call Puerto Rico my home and I’m very proud of it, its people and its culture. I became more proud of being Puerto Rican after Hurricane Maria.

The way the paper towels were tossed to the people of Puerto Rico right after Hurricane Maria was extremely hurtful. It felt like my people were being given a message of “go clean up this mess yourselves because I won’t help” and it felt disrespectful.

Not to mention how little assistance Puerto Rico received after the hurricane. It really hurt me and I have family that live there to this day. My great grandmother died right after the hurricane, but thankfully the rest of my family are okay. I’m scared to go back because I know some of Puerto Rico still hasn’t recovered thanks to this administration’s lack of support, and I don’t want to see the beautiful island I call home in ruins. I do want to go back at some point, but I know it’ll never be the same and it makes me sad.

Now, how my identities of being autistic and Puerto Rican intersect is interesting. Sometimes, I don’t feel like I belong in either community. Normally, in gatherings of autistic people, I’m the only person that looks like me. Whether it’s a social gathering or an advocacy space, I don’t see anyone who looks like me. They’re almost always exclusively filled of white people and sometimes mostly exclusively filled with men. I blame this both on the undiagnoses of Latinx autistics I mentioned earlier and the fact that Latinx autistics don’t even get considered to be invited to these events, panels, etc.

On the Puerto Rican side of things, I feel like most of my family don’t understand autism due to lack of knowledge, financial resources and ableism (the discrimination of people with disabilties and mental illness). I also have a really hard time even considering myself Puerto Rican. Maybe because of my autism, it is very hard for me to learn Spanish. I have tried for years and I feel like I’m finally making progress, but I’ve had difficulty learning it all my life. My parents did speak Spanish a lot around me, but I never picked it up. Because I’m a picky eater due to my autism, I don’t like any of the food associated with Puerto Rico. I also don’t like the music. 

I’m not criticizing my culture. In fact, I think it’s beautiful and I’m proud of it. But because I grew up in the United States, I feel like I am a white girl when I know I’m not. I feel like the U.S. has white washed me. Maybe it’s also due to my autism. I love being autistic and there’s nothing wrong with it. I feel like I wouldn’t be myself without being autistic and I don’t want it to be cured, treated or prevented. However, autistic people have challenges like everybody else. I’m not entirely sure, but maybe my autism made it harder for me to be connected with my Puerto Rican identity. I feel lost because I am proud of both of my identities yet I don’t feel accepted by people of both of my identities. 

I am a POC because being Latinx isn’t being Caucasian. Latinx is an ethnicity that comes in all skin colors. Puerto Rico is my home because the people look like me and I have family there. It’s a part of me that I can’t deny, like being autistic and a lesbian and mentally ill. I’m proud of my identities and will always advocate for them. 

I’m tired of my mere existence being a political statement. I’m tired of fighting to be considered equal because of my identities as Puerto Rican, autistic, a lesbian and mentally ill. I feel like I always see something racist, ableist and homophobic online and in society all the time. Not directed towards me, but to the identities I have and I’m tired of it. I just wish society would consider people like me a human being. We’re not less than anyone else, we are all equal. I’ll continue advocating so hopefully one day during my lifetime it will happen.

I’ve been an advocate for almost 4 years now, but this is the first time I’ve written and/or talked about my experience as being autistic AND Puerto Rican. Thank you, AWN, for giving me an opportunity to do so. The autistic/disability community, please stop being racist. The Puerto Rican and Latinx communities, please stop being ableist. We should accept each other since we are both oppressed and marginalized. Society needs to listen to these important communities, as well as other BIPOC, Mental Illness and LGBTQIA+ communities. If we can accept each other and celebrate what makes us who we are, the world will be a better place for everyone.

If any of you have any thoughts or questions, please feel free to email me at KaylaRod@awnnetwork.org

Hola, soy Kayla María Rodríguez. ¡Feliz Mes de la Herencia Latinx, mis compañeros Latinx! Soy puertorriqueño y soy autista. Eso no es algo que escuches todos los días.

Entiendo por qué es posible que nunca escuches puertorriqueño (o latinx) y autismo en la misma oración, pero sé que no soy el único autista puertorriqueño (o latinx) en el mundo. Incluso si a veces se siente así. Creo que muchos autistas puertorriqueños (o latinos) viven sus vidas mal diagnosticados. Esto podría deberse a varias razones. La mayoría de las investigaciones y diagnósticos de autismo están dirigidos a los niños blancos.

Tantos BIPOC (negros, indígenas y personas de color), incluidos los autistas puertorriqueños (o latinx), viven sus vidas sin ser diagnosticados. Esto probablemente se deba a la falta de recursos económicos y al desconocimiento del autismo en otras razas y géneros.

Puerto Rico fue colonizado por España, pero se convirtió en territorio de los EE. UU. En 1917. Para ser honesto, odio que, aunque Puerto Rico es parte de los EE. UU., Los puertorriqueños han sido y siguen siendo tratados como ciudadanos de segunda clase. Como terrorismo de los Estados Unidos, las personas que viven en Puerto Rico no pueden votar en las elecciones nacionales, lo que realmente no tiene sentido para mí y odio el concepto de territorios estadounidenses. Este es el colonialismo en su máxima expresión. Quieren reclamarnos, pero no les importa lo que pensemos o sintamos.

Aunque soy puertorriqueño, no nací allí. En cambio, nací en Nueva York y da la casualidad de que mis dos padres nacieron en Puerto Rico. Aunque solo he estado en Puerto Rico un puñado de veces en toda mi vida hasta ahora, llamo a Puerto Rico mi hogar y estoy muy orgulloso de él, su gente y su cultura. Me sentí más orgulloso de ser puertorriqueño después del huracán María.

La forma en que se arrojaron las toallas de papel a la gente de Puerto Rico justo después del huracán María fue extremadamente dolorosa. Sentí que a mi gente se le estaba dando un mensaje de “vayan a limpiar este lío ustedes mismos porque no ayudaré” y se sintió irrespetuoso.

Sin mencionar la poca asistencia que recibió Puerto Rico después del huracán. Realmente me dolió y tengo familiares que viven allí hasta el día de hoy. Mi bisabuela murió justo después del huracán, pero afortunadamente el resto de mi familia está bien. Tengo miedo de volver porque sé que parte de Puerto Rico aún no se ha recuperado gracias a la falta de apoyo de esta administración, y no quiero ver en ruinas la hermosa isla a la que llamo hogar. Quiero volver en algún momento, pero sé que nunca volverá a ser lo mismo y me entristece.

Ahora bien, es interesante cómo se cruzan mis identidades de ser autista y puertorriqueño. A veces, no siento que pertenezca a ninguna de las comunidades. Normalmente, en las reuniones de personas autistas, soy la única persona que se parece a mí. Ya sea en una reunión social o en un espacio de promoción, no veo a nadie que se parezca a mí. Casi siempre están llenos exclusivamente de gente blanca y, a veces, en su mayoría exclusivamente de hombres. Culpo de esto tanto a los no diagnósticos de autistas latinx que mencioné anteriormente como al hecho de que los autistas latinx ni siquiera son considerados invitados a estos eventos, paneles, etc.

En el lado puertorriqueño de las cosas, siento que la mayoría de mi familia no entiende el autismo debido a la falta de conocimiento, recursos económicos y capacidad (la discriminación de personas con discapacidades y enfermedades mentales). También me cuesta mucho incluso considerarme puertorriqueña. Quizás debido a mi autismo, es muy difícil para mí aprender español. Lo he intentado durante años y siento que finalmente estoy progresando, pero he tenido dificultades para aprenderlo toda mi vida. Mis padres hablaban mucho español a mi alrededor, pero nunca lo aprendí. Debido a que soy quisquilloso con la comida debido a mi autismo, no me gusta ninguno de los alimentos asociados con Puerto Rico. Tampoco me gusta la música.

No estoy criticando mi cultura. De hecho, creo que es hermoso y estoy orgulloso de ello. Pero debido a que crecí en los Estados Unidos, me siento como una niña blanca cuando sé que no lo soy. Siento que Estados Unidos me ha blanqueado. Quizás también se deba a mi autismo. Me encanta ser autista y no tiene nada de malo. Siento que no sería yo mismo sin ser autista y no quiero que se cure, trate o prevenga. Sin embargo, las personas autistas tienen desafíos como todos los demás. No estoy del todo seguro, pero tal vez mi autismo hizo que fuera más difícil para mí estar conectado con mi identidad puertorriqueña. Me siento perdido porque estoy orgulloso de mis dos identidades, pero no me siento aceptado por personas de mis dos identidades.

Soy un POC porque ser Latinx no es ser caucásico. Latinx es una etnia que viene en todos los colores de piel. Puerto Rico es mi hogar porque la gente se parece a mí y tengo familia allí. Es una parte de mí que no puedo negar, como ser autista, lesbiana y enferma mental. Estoy orgulloso de mis identidades y siempre las defenderé.

Estoy cansado de que mi mera existencia sea una declaración política. Estoy cansada de luchar por ser considerada igual por mi identidad de puertorriqueña, autista, lesbiana y enferma mental. Siento que siempre veo algo racista, capacitado y homofóbico en línea y en la sociedad todo el tiempo. No dirigido a mí, sino a las identidades que tengo y estoy cansado de eso. Solo desearía que la sociedad considerara a personas como yo un ser humano. No somos menos que los demás, todos somos iguales. Seguiré defendiendo, así que espero que algún día durante mi vida suceda.

He sido un defensor durante casi 4 años, pero esta es la primera vez que escribo y / o hablo sobre mi experiencia como autista Y puertorriqueña. Gracias, AWN, por darme la oportunidad de hacerlo. La comunidad autista / discapacitada, por favor deje de ser racista. Las comunidades puertorriqueña y latinx, por favor dejen de ser capaces. Debemos aceptarnos el uno al otro ya que ambos estamos oprimidos y marginados. La sociedad necesita escuchar a estas importantes comunidades, así como a otras comunidades BIPOC, Enfermedades Mentales y LGBTQIA +. Si podemos aceptarnos y celebrar lo que nos hace quienes somos, el mundo será un lugar mejor para todos.

Si alguno de ustedes tiene alguna idea o pregunta, no dude en enviarme un correo electrónico a KaylaRod@awnnetwork.org

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